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  • Chica Jo

My Sick Dream of Holothurian Revenge

Unlike most of my posts, the following is NOT suitable for kids or the highly sensitive among us. Adults, please enjoy my frighteningly fact-based cartoon:







Click here for the ending!

Yes, it's all true except the last panel. Some nouveau riche* are paying big bucks just to consume endangered species, including our local, brown sea cucumbers, Isostichopus fuscus, our refiners and cleaners of the seabed. A single ‘cuke’ can filter almost 50 kg (120 lbs) of sand a year! They’re on the Center for Biological Diversity’s short list of the top 10 iconic Mexican species who need urgent attention and active protection. They’re right up there with the vaquita porpoise and the jaguar, among others. You’ve surely seen these critters while snorkeling, especially at night when they, like other echinoderms (starfish and urchins), get on the feeding move. The irony is that in seeing them around where we swim we tend to think they’re doing just fine. However, the ones we see are only half size and they grow very very slowly, so you’re seeing just the remaining few who have evaded poachers so far.


Unfortunately for Ecuador’s Galapagos, the furthest reaches of the brown sea cucumber’s range, the species was so over-hunted, that their numbers there are not expected to recover enough to support a viable population in that iconic place. However, their northernmost kin in the Sea of Cortez still have a chance at recovery. But the numbers are concerning. The last survey showed their numbers here went down 5-fold between 2007 and 2016, and recent surveys are way overdue. If you find it hard to believe that divers from pangas on hookahs can actually catch enough for that sort of decline, consider this: Between 2013 – 2018 over one and a quarter million brown sea cucumbers were confiscated by officials in the Sea of Cortez. Those were the ones confiscated. Just imagine what the actual take was?! **


* Most black-market purchases of endangered sea cucumbers occur in China and Hong Kong.

** The brown sea cucumber regulations are tricky in Mexico, and the current situation is most succinctly summed up here on page 10 by the Center for Biological Diversity.


Sí, todo es cierto excepto el último panel. Algunos nuevos ricos * están pagando mucho dinero solo para consumir especies en peligro de extinción, incluidos nuestros pepinos de mar pardos locales, Isostichopus fuscus, nuestros refinadores y limpiadores del fondo marino. ¡Un solo "cuke" puede filtrar casi 50 kg (120 lbs) de arena al año! Están en la lista corta del Centro para la Diversidad Biológica de las 10 especies mexicanas más emblemáticas que necesitan atención urgente y protección activa. Están a la altura de la marsopa vaquita y el jaguar, entre otros. Seguramente ha visto estas criaturas mientras practicaba snorkel, especialmente por la noche cuando, como otros equinodermos (estrellas de mar y erizos), comienzan a alimentarse. La ironía es que al verlos por donde nadamos, tendemos a pensar que lo están haciendo bien. Sin embargo, los que vemos son solo la mitad del tamaño y crecen muy, muy lentamente, por lo que solo están viendo los pocos que han eludido a los cazadores furtivos hasta ahora.


Desafortunadamente para las Galápagos de Ecuador, los confines más lejanos del rango de distribución del pepino de mar marrón, la especie fue tan cazada que no se espera que su número se recupere lo suficiente para mantener una población viable en ese lugar icónico. Sin embargo, sus parientes más septentrionales en el Mar de Cortés todavía tienen posibilidades de recuperarse. Pero las cifras son preocupantes. La última encuesta mostró que sus números aquí se multiplicaron por cinco entre 2007 y 2016, y las encuestas recientes están muy atrasadas. Si le resulta difícil de creer que los buceadores de pangas en narguiles puedan atrapar lo suficiente para ese tipo de declive, considere esto: entre 2013 y 2018, más de un millón y cuarto de pepinos de mar marrón fueron confiscados por funcionarios en el Mar de Cortés. Esos fueron los confiscados. ¡Imagínense cuál fue la toma real!


* La mayoría de las compras de pepinos de mar en peligro de extinción en el mercado negro se realizan en China y Hong Kong.

** Las regulaciones del pepino de mar marrón son complicadas en México, y la situación actual es más resumido sucintamente aquí en la página 10 por el Centro para la Diversidad Biológica.

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